Les médecins font des erreurs. Voici comment les aider à poser le bon diagnostic

Un médecin révèle 8 étapes pour vous protéger contre les erreurs mortelles.

Martin est un homme de 38 ans en bonne santé. Un jour, il interrompt son entraînement parce qu’il se sent essoufflé. La même chose se produit au cours des jours suivants, et il a de la fièvre.

Dans un bureau de soins d’urgence, Martin reçoit un diagnostic de bronchite virale et un inhalateur. Son état s’aggrave et il y retourne quelques jours plus tard. Cette fois, il reçoit une radiographie pulmonaire et un nouveau diagnostic : une pneumonie. Il a prescrit des antibiotiques. Lors d’une troisième consultation, il reçoit différents antibiotiques.

Six semaines après cette première séance d’entraînement perturbée, Martin se rend aux urgences. Là, un clinicien astucieux demande à Martin s’il passe beaucoup de temps à l’extérieur. En fait, il avait fait une semaine de randonnée et de pêche avant de tomber malade. Des tests plus poussés révèlent une infection fongique peu commune des poumons. Le diagnostic arrive juste à temps.

Ce genre de cas est plus courant qu’on ne le pense. Je le sais parce que je suis médecin interne. Les diagnostics nous manquent tout le temps. L’an dernier, des chercheurs de l’Université Johns Hopkins ont audacieusement affirmé que les erreurs médicales sont la troisième cause de décès aux États-Unis, derrière les maladies cardiaques et le cancer. Bien que certains critiques pensent que cette estimation est exagérée, les professionnels de la santé ont tendance à s’entendre sur un point : Les erreurs médicales sont plus fréquentes qu’elles ne devraient l’être.

La communauté médicale est devenue plus attentive aux erreurs au cours des deux dernières décennies. Les systèmes de dossiers électroniques peuvent signaler les interactions médicamenteuses. Avant toute intervention chirurgicale, le chirurgien marque ses initiales à l’endroit où le scalpel ira. Pourtant, une épidémie silencieuse d’un type particulier d’erreur médicale persiste : l’erreur diagnostique.

Façons de glisser vers le haut

Lors d’une visite typique chez le médecin, vous décrivez probablement vos symptômes, vous vous faites examiner et peut-être même passer des tests. Le médecin doit ensuite décoder cette information – ce qui revient essentiellement à un casse-tête – et la consolider en une solution. La conclusion du processus est le diagnostic : une étiquette, souvent une théorie de travail vague (ou un ensemble de théories) décrivant ce qui vous dérange. Parfois, ce processus tourne mal. Les erreurs diagnostiques se répartissent en trois grands types :

Mauvais diagnostic

Votre médecin applique la mauvaise étiquette ou le mauvais nom à vos symptômes.

Diagnostic tardif

Votre médecin avait l’information nécessaire pour étiqueter rapidement votre problème, mais il n’a pas agi jusqu’à ce que vos symptômes soient indubitables.

Diagnostic manqué

Votre médecin a complètement négligé de tenir compte d’une certaine condition qui expliquait vos symptômes.

Les erreurs de diagnostic passent souvent inaperçues. Prends l’affaire de Martin. Le médecin de l’établissement de soins d’urgence a-t-il même pu diagnostiquer une infection rare chez Martin alors que les symptômes initiaux étaient si semblables à ceux d’un rhume banal ? Et le deuxième médecin ? Le troisième ? Peut-être Martin devrait-il assumer une partie de la responsabilité puisqu’il n’a pas révélé l’indice clé – le voyage en milieu sauvage – plus tôt. Beaucoup d’affaires ne sont pas tranchées et séchées.

Le coût de l’inexactitude

Un bon diagnostic est sans doute l’élément le plus critique des soins aux patients. Une hypothèse erronée au sujet de votre état dès le début informera tout le traitement qui suivra. Au-delà de l’évidence – votre vie pourrait être en jeu – il y a d’autres conséquences importantes. Des évaluations erronées peuvent engendrer le scepticisme dans les soins de santé. Un diagnostic bâclé pourrait saboter votre confiance en votre fournisseur de soins et en tous les futurs médecins que vous pourriez consulter. Et, bien sûr, si on vous envoie sur la mauvaise voie, vous allez en prendre un coup financier.

Êtes-vous à risque ? 

Des études suggèrent que les erreurs diagnostiques surviennent dans 10 à 15 % des cas, que ce soit dans les cliniques, les services d’urgence ou les hôpitaux. Ces taux n’ont pas bougé malgré les progrès impressionnants de la technologie médicale, alors ne pensez pas que les tests génétiques sophistiqués ou les IRM coûteuses offrent une protection infaillible contre un mauvais diagnostic. De plus, ne présumez pas que seules les maladies rares sont oubliées ; en fait, le contraire est plus probable. La plupart des erreurs surviennent chez les patients dont les conditions sont relativement courantes.

Comment les erreurs se produisent-elles ?

Les médecins sont humains. Ils sont fatigués, affamés, déprimés, confus et ennuyés. Ils peuvent être précipités, travaillant dans des environnements chaotiques. Ils oublient des choses. Il y a des choses qu’ils n’ont jamais apprises. Certains médecins sont trop sûrs d’eux, d’autres sont trop hésitants.

Il aide à comprendre comment fonctionne l’esprit d’un diagnosticien. Lorsque vous décrivez un problème, votre médecin s’appuie sur deux types de raisonnement. Premièrement, il y a un circuit à action rapide qui s’appuie sur des jugements rapides. Un deuxième processus est plus délibéré et analytique. Mais les deux circuits peuvent se court-circuiter. Le système de  » jugement rapide  » est particulièrement vulnérable aux biais. Le deuxième système, plus délibéré, semble plus infaillible, mais trop réfléchir à votre cas peut aussi vous envoyer tous les deux dans la mauvaise direction.

Comment éviter les erreurs diagnostiques ?

Vous ne pouvez pas changer l’humeur, la mémoire ou le niveau de fatigue d’un médecin, et vous ne pouvez pas savoir s’il ou elle suit les dernières recherches. Mais vous pouvez vous protéger d’une autre façon. Lisez ce qui suit.

Si vous êtes conflictuelle ou antagoniste, vous n’aidez pas. Les recherches montrent que les médecins commettent plus d’erreurs lorsqu’ils traitent des patients « difficiles ».

1. Trouvez un médecin attentif
Les médecins ont tendance à être influencés par les résultats de tests antérieurs et les étiquettes apposées sur une maladie. C’est ce qu’on appelle « l’élan diagnostique », et cela peut parfois fermer l’esprit d’un médecin au sujet de vos soins.

Supposons que vous souffrez de douleurs thoraciques – l’une des sept douleurs que vous ne devriez jamais ignorer – et que vous craignez qu’il s’agisse d’un problème cardiaque. Si vous souffrez également d’un trouble anxieux, cette étiquette pourrait faire croire à votre médecin que la douleur est dans votre tête, surtout si d’autres fournisseurs que vous avez vus en ont tiré la même conclusion. Si vous sentez que votre médecin a de fortes idées préconçues à votre sujet, demandez une autre opinion.

D’après mon expérience, les diagnosticiens passionnés sont curieux, patients, prêts à examiner attentivement leurs patients, et ont une bonne dose de scepticisme et d’humilité. Vous devriez également rechercher le fournisseur le plus expérimenté que vous pouvez trouver, éventuellement dans un centre universitaire ou un centre médical spécialisé. Si votre médecin a une approche « pas mon domaine, pas mon problème », allez ailleurs.

2. Préparez vos visites
Notez vos notes et vos questions avant votre rendez-vous. Même les gens cool et collectionnés oublient des choses. On croit à tort que les médecins sont ennuyés par les patients qui googlisent leurs symptômes et s’auto-diagnostiquent sur Google.

Dans la plupart des cas, cela ne les dérange pas ; tout dépend de la façon dont vous posez vos questions. Ne le dites pas : « Hé, j’ai trouvé cette maladie en ligne, et je suis sûr que je l’ai. Alors, s’il vous plaît, envoyez-moi pour une prise de sang et un scanner. » Renseignez-vous plutôt sur ce que vous avez lu en ligne ; votre médecin devrait en tenir compte. De plus, conservez une liste des médicaments que vous prenez et sauvegardez les résultats de vos tests d’effort cardiaque et de vos scintigraphies (TDM et IRM) ainsi que la plupart des analyses sanguines. Utilisez une application mobile ou en nuage ou même un simple document Word ou une feuille de calcul.

3. Expliquez vos symptômes de façon claire et logique.

Les cliniciens sont formés pour se concentrer sur le premier symptôme que vous mentionnez. Si vous avez de multiples problèmes que vous pensez être liés, dites-le d’emblée. Ensuite, donnez un compte rendu chronologique de ce que vous vivez, en vous référant si possible à un calendrier. Les médecins considèrent le temps qui passe comme un indice diagnostique.

Utilisez des simulations pour décrire les symptômes : « Mon estomac a l’impression que quelque chose le mâche », par exemple. Sinon, les médecins peuvent essayer de traduire vos plaintes dans leur propre langage, du moins mentalement, dans un exemple de  » biais de constatation « , ou en cherchant ce qu’ils s’attendent à trouver. Ils veulent simplement catégoriser vos symptômes afin de réduire les possibilités. Ne vous contentez pas de l’examen médical ; continuez jusqu’à ce que vous soyez tous les deux sur la même longueur d’onde.

4. Demandez ce que ça pourrait être d’autre
Un « délai d’attente de diagnostic » est un moyen puissant d’éviter les erreurs. Dans les études, les médecins admettent que parfois le diagnostic ne leur a tout simplement jamais traversé l’esprit. La simple question « Qu’est-ce que cela pourrait être d’autre ? » peut aider votre médecin à sortir de l’ornière en évitant deux pièges courants. La  » fermeture prématurée « , c’est lorsqu’un cas est considéré comme ouvert et fermé et que le médecin éteint essentiellement son cerveau. Par  » biais de confirmation « , on entend le fait de ne rechercher que l’information qui étaye la théorie actuelle et d’ignorer le reste. Les experts s’entendent pour dire qu’il est essentiel de faire preuve d’ouverture face à l’incertitude. Si vous avez l’impression que votre ego empêche votre médecin d’exprimer son doute, trouvez un nouveau fournisseur.

5. Sachez quels tests vous subissez et pourquoi
Un coup de couteau aveugle sur votre cas peut être tout aussi dangereux qu’un diagnostic totalement erroné. Votre médecin devrait être en mesure d’expliquer pourquoi un certain test est nécessaire, dans quelle mesure les résultats auront de l’influence et quelles sont vos alternatives. En d’autres termes, le médecin doit connaître les possibilités et aussi articuler la manière la plus efficace d’arriver à un diagnostic.

6. Ne présumez jamais qu’aucune nouvelle n’est une bonne nouvelle.

Voici un choc : Une cause importante d’erreur diagnostique est l’absence de suivi des résultats anormaux des tests. En tant que patient, vous avez droit à la divulgation en temps opportun des résultats des tests. Si vous remarquez une anomalie dans les analyses sanguines ou dans un rapport radiographique qui ne semble pas étourdir votre médecin, parlez-en.

7. Soyez respectueux
Si vous êtes conflictuelle ou antagoniste, vous n’aidez pas. Les recherches montrent que les médecins font plus d’erreurs lorsqu’ils traitent des patients  » difficiles « . Essayez de rester calme et cordial. Il n’y a rien de mal à exprimer ses émotions et ses frustrations, et il y a des moments où vous devez absolument défendre vos intérêts. Mais sachez que les ondes négatives brouilleront le processus de pensée de votre médecin.

8. N’oubliez pas que vous êtes aux commandes.
Depuis l’aube de la médecine, le patient est littéralement assis au centre du processus diagnostique. Si vous avez l’impression de ne pas être entendu, demandez un deuxième avis.

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